Reportajes

Recarga de cartuchería III

Empistonado

Una vez que hemos recalibrado y cortado la vaina a su medida y limpiado el alojamiento del pistón, hay que cebarla antes de cargarla de pólvora. En esta tercera parte se indica qué pistones debemos utilizar, cómo se deben manipular y cómo hay que proceder para que no se produzcan fallos de encendido y la cartuchería que recarguemos sea precisa.

Juan Francisco París

Fotos: Autor

08/02/2021

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«Las cápsulas iniciadoras se utilizaron por primera vez en los últimos modelos de armas de avancarga»

«El fulminante que contiene el pistón detona cuando se comprime contra el yunque»

«El sistema Boxer, pese a que fue ideado por un europeo, desde un primer momento fue adoptado en EE.UU»

«Nunca se deben utilizar pistones que no conozcamos su procedencia»

«La necesidad de mantener limpio el alojamiento del pistón se indica en todos los manuales de recarga»

«Más rápido se trabaja utilizando empistonadores manuales»

El pistón es una cápsula metálica que contiene una pizca de explosivo —fulminante— muy potente que detona por percusión cuando la aguja percutora incide sobre la cápsula por un extremo y se comprime contra otra pieza que se denomina yunque o contrapercutor. La detonación inicia el encendido de la carga de pólvora y, por esta razón, además de con el nombre de pistón, también se llama cápsula iniciadora o, simplemente, iniciador.


A partir de los pistones de avancarga, que se colocaban en la chimenea o chimeneas de los rifles y escopetas, se originaron los actuales. Nótese que también se utilizaban pequeños y grandes.

Sería imposible mencionar en estas notas todos los tipos de pistones que se han utilizado hasta llegar a los actuales, pero resumiendo muchísimo se puede afirmar que las cápsulas iniciadoras se utilizaron por primera vez en los últimos modelos de armas de avancarga, antes de que se generalizara el uso de las de retrocarga. Consistían en un tubo de cobre cerrado por un extremo que contiene el explosivo iniciador y, por el otro extremo se colocaba en la chimenea que actúa como yunque y que está en contacto con la carga de pólvora contenida en la recámara a través de un orificio que se denomina oído. Al caer el martillo sobre el pistón colocado en la chimenea, se producía la explosión del fulminante que originaba el fuego que pasaba a través del oído y encendía la carga de pólvora negra.


De los numerosos sistemas que se ensayaron en el siglo XIX para encender la cartuchería de fuego central, solo se usan en nuestros días el Berdan y, sobre todo, el Boxer. La diferencia estriba en que los pistones Berdan carecen de yunque porque éste forma parte de la vaina, mientras que los Boxer lo llevan incorporado.

Durante los años que las armas con mecanismos (llaves) de percusión estuvieron en uso, la idea de darle fuego a la pólvora mediante la detonación de un explosivo también se puso en práctica para crear todo tipo de cartuchos para armas de retrocarga provistos de iniciadores que, salvo honrosas excepciones como la cartuchería Lefaucheux, no tuvieron éxito, bien por el diseño del cartucho o bien por el del arma, hasta que los coroneles Hirian Berdan, del ejército de EE.UU., y el coronel Edward Boxer, del británico, inventaron en 1866 y 1867, respectivamente, dos tipos de pistones o mejor dicho dos sistemas de encendido diferentes pero tan perfectos que han llegado a nuestros días y dan nombre a dos tipos de pistones distintos: Berdan y Boxer, siendo estos últimos los que más se usan para fabricar cartuchos comerciales y en recarga.


A la izquierda se aprecia la protuberancia que actúa de yunque y los dos oídos típicos de una vaina Berdan. La de derecha es una Boxer: sin yunque y con un solo oído central de mayor diámetro.

Sistemas Berdan y Boxer

Como hemos apuntado, el fulminante que contiene el pistón detona cuando se comprime contra el yunque. Pues bien, la principal diferencia que existe entre los pistones Berdan y los Boxer es que los primeros carecen de yunque, porque éste pertenece a la vaina, mientras que los pistones Boxer lo llevan incorporado.

En efecto, las vainas para pistón sistema Berdan poseen en el centro del alojamiento del pistón una protuberancia además de, normalmente, dos finos oídos situados a ambos lados que lo comunican con la carga de pólvora, para que al golpear sobre el pistón la aguja el explosivo se comprima contra la protuberancia, estalle y el fuego resultante pase a través de los oídos e inicie el encendido.

Es un sistema muy fiable que fue adoptado en Europa —y particularmente en España— para fabricar todo tipo de municiones, pero especialmente cartuchería militar.


Debido al diferente diseño del alojamiento, para desempistonar las vainas Berdan se necesitan usar útiles especiales, como el RCBS que aparece en la foto. El “pico” se clava en el pistón disparado, la “garra” se sitúa en el culote y se extrae haciendo palanca.

Sin embargo, para desempistonar las vainas con la idea de recargarlas se tienen que usar útiles especiales que dificultan la recarga ya que no se puede usar un die convencional, por lo que no se puede utilizar la prensa. Para lograrlo se usan aparatos especiales que poseen una aguja que se clava en el pistón percutido y luego éste se extrae haciendo palanca o bien sistemas hidráulicos, entre otros, que complican mucho la recarga.

El pistón Bóxer, sin embargo, lleva sobre el fulminante —o mejor dicho sobre un disco de papel que lo protege— una pieza metálica que actúa como yunque y su alojamiento en la vaina posee un solo un oído que tiene un diámetro muy considerable en comparación con el de los oídos de las vainas Berdan, por lo que no solo es más fácil desempistonarlas sino que además es más difícil que se obstruya por la acumulación de residuos de combustión.


Los tipos de pistones que más se utilizan en cartuchos de caza, son el Small Rifle y, sobre todo, el Large Rifle y Large Rifle Magnum.

Por todo ello, el sistema Boxer, pese a que fue ideado por un europeo, desde un primer momento fue adoptado en EE.UU y con el paso del tiempo ha terminado imponiéndose en el resto del mundo.

Tipos de pistones Boxer

Para armas largas, básicamente se comercializan cuatro tipos de pistones Boxer que se diferencia por su potencia y tamaño de encendido.

– Pequeños para rifle (Small Rifle). Tienen un diámetro de 4,45 mm, una altura de 3,12 mm y se utilizan normalmente en los cartuchos de pequeño calibre menos potentes. En España, el cartucho de caza más popular que usa este tipo de pistón es el .222 Remington.

– Pequeños para rifle magnum (Small Rifle Magnum). Tienen las mismas dimensiones que los Small Rifle, pero son más potentes. Es el tipo de pistón de arma larga para cartuchos de caza menos utilizado, prácticamente nada en España.

– Grandes para rifle (Large Rifle). Miden 5,33 mm de diámetro y tienen una altura de 3,30 mm. Lo usa la cartuchería de todos los calibres estándar, por lo que es el tipo de pistón más utilizado.

– Grandes para rifle magnum (Large Rifle Magnum). Tienen las mismas dimensiones que los Large Rifle pero son más potentes porque se utilizan para encender las cargas de pólvora más pesadas que contienen los cartuchos magnum, como el 7 mm. Remington Magnum, el .300 Win. Magnum, los magnum cortos y demás cartuchos de alta velocidad.

Cabe añadir que Winchester comercializa pistones Large con una potencia intermedia para que se puedan usar en cargas estándar y magnum –además de pistones Large y Large Magnum– y que algunos fabricantes de pistones comercializan modelos pequeños y grandes especialmente diseñados para conseguir la máxima precisión, por lo que son también una excelente opción para recargar cartuchería para cazar a grandes distancias. Se distinguen de los iniciadores normales porque en sus cajas, junto a la marca del fabricante y tipo de pistón (large o small) aparecen las letras BR (Bench-Rest) o M (Match).


Pistones Small Rifle Magnum. Es más potente que el Small Rifle y tiene su mismo diámetro, por lo que no se deben confundir ni mezclar.

Y por último que, excepcionalmente, algunos cartuchos antiguos de rifle poco potentes, como el famoso .44-40 Win., que fue diseñado para el rifle de palanca Winchester 1873, no utilizan pistones de rifle sino de arma corta, tipo «Large Pistol». Sin embargo, estos pistones de arma corta no se deben utilizar en los demás cartuchos de rifle porque, en caso de hacerlo, se puede producir un serio accidente.


Los pistones Small Rifle y Large Rifle no se pueden confundir entre sí porque su tamaño es diferente, pero si se pueden confundir con los de pistola del mismo tamaño: ¡Cuidado!

¡Peligro! No confundir los pistones

Efectivamente, se fabrican cuatro tipos de pistones Boxer de arma corta. que se denominan Small Pistol, Small Pistol Magnum, Larga Pistol y Large Pistol Magnum que, a simple vista, parecen idénticos a los que usan los rifles porque tienen sus mismas dimensiones, pero no es así. Son menos potentes y, como los mecanismos de percusión de los revólveres y las pistolas también son menos potentes que el de los rifles, la pared metálica de la base del pistón de arma corta es más débil para que el percutor logre hundirla y se produzca la percusión. Como consecuencia, si se usa en un cartucho de rifle, la aguja percutora puede perforarlo y si esto ocurre se produce una fuga de gases muy peligrosa que puede terminar en un grave accidente.


Como sucede con los Small Rifle, los Large Rifle también se hacen en versión Large Rifle Magnum para encender las cargas de la cartuchería magnum. Tienen el mismo diámetro, pero si se utilizan en cartuchos estándar se produce una sobrepresión.

También puede ser muy peligroso usar pistones Large Rifle o Small Rifle Magnum en cartuchos que usan pistones Large Rifle o Small Rifle porque, como son más potentes, se produce una sobrepresión. Algunos autores indican en sus manuales de recarga que si se utiliza un pistón magnum en un cartucho estándar es necesario rebajar el peso de la carga de pólvora en un 2%, así que imaginaros el susto que puede llevarse quien no lo tenga en cuenta y bien por descuido o por ignorancia utilice este tipo de pistones en una carga máxima.


Excepcionalmente, algunos cartuchos de rifle poco potentes, como el .44-40 Win de la imagen, usan pistones de arma corta porque su mecanismo de percusión y la carga de pólvora que utilizan lo permiten. Sin embargo, usar estos pistones en cartuchos potentes es muy peligroso. No se debe hacer bajo ningún concepto.

Al revés, es decir utilizar pistones Large para encender cargas magnum, no es peligroso, pero tampoco es buena idea hacerlo porque la detonación no produce un encendido correcto de la pólvora y, como consecuencia, la velocidad varía ligeramente con cada disparo y el rifle no agrupa bien. Lo mismo sucede cuando se utilizan pistones del mismo tipo pero de diferentes marcas, porque tienen una potencia similar pero no la misma, bien porque usen explosivos con características diferentes o porque sus cargas no sean idénticas. Incluso los pistones de una misma marca, pero de diferente lote de fabricación pueden producir encendidos diferentes, por lo que no se debe mezclar si pretendemos fabricarnos una munición para tiro o para cazar a grandes distancias que sea muy precisa y consiga agrupaciones muy cerradas.


Este empistonador se proporciona actualmente con las prensas RCBS mono-estacion. Consigue su propósito, pero no permite controlar fácilmente el valor de introducción.

Por tanto y como resumen a todo lo expuesto, nunca se deben utilizar pistones que no conozcamos su procedencia, ya que a simple vista no podremos saber si se trata de iniciadores de pistola o de rifle, ni tampoco utilizar cartuchos Large Rifle Magnum en Large Rifle ni al revés.

Se deben utilizar pistones del mismo tipo, marca y, en el caso de que deseemos cargar una cartuchería muy precisa, también del mismo lote.


Uno de los empistonadores más eficaces que se puede usar en una prensa mono-estación es este RCBS Positive Ram. Permite controlar el valor de introducción y situar correctamente el pistón con la misma presión.

Empistonado

¿Y cómo puedo saber qué pistón usa el cartucho que quiero recargar? El tipo que hay que utilizar en un determinado cartucho se indica en las tablas de recarga de los manuales, además de otros muchos datos como la longitud máxima de la vaina y los pesos de pólvora y de balas a utilizar, etc. Incluso en las tablas se proporciona la marca del iniciador que se ha usado para confeccionar las cargas, ya que como hemos dicho los pistones de diferentes marcas pueden tener características diferentes.

Una vez que dispongamos del pistón que necesitamos, el siguiente paso es cebar la vaina utilizando un útil adecuado y regulado de tal modo que los pistones no queden a ras ni sobresalgan del culote. Deben introducirse hasta el fondo de su alojamiento de modo que queden ligeramente hundidos con respecto al culote y apoyados contra el fondo de su alojamiento con la misma presión, ya que asentados de este modo se consiguen los mejores resultados en precisión y se evita que se produzcan fallos de encendido.


RCBS APS de banco para tiras de pistones.

Pues bien, asentar correctamente el pistón no se puede conseguir si previamente no se ha limpiado su alojamiento con un escariador diseñado para este fin porque la acumulación de residuos impide que entren hasta el fondo, así como que se asienten en la misma posición y con la misma presión. Además, en casos extremos, reduce las dimensiones del oído u agujero que comunica el asentamiento del pistón con la pólvora e incluso pueden llegar a alterar la composición química del iniciador y, por tanto, la regularidad del encendido, lo que también se evita manteniendo limpio el asentamiento del pistón después de cada recarga.

La necesidad de mantener limpio el alojamiento del pistón se indica en todos los manuales de recarga, pero, curiosamente, muchas personas no le dan importancia. Mi consejo es que hagáis caso a los manuales.


RCBS Automático de banco. Utiliza tubos-cargadores de pistones.

Útiles y procedimiento

Llegado a este apartado, es preciso aclarar que, como se dijo en la primera parte de Recarga de cartuchería, que la prensa que utilizamos y todos los accesorios que ponemos como ejemplos y aparecen en las fotografías son útiles marca RCBS por las razones que comentamos en su día. Por tanto, solo mencionaremos a continuación tipos de empistonadores de esta marca que, aunque son excelentes y representativos de todos los modelos que existen, no son los únicos.

Son muchos y muy variados, pero básicamente —y como sucede con las de otras marcas— se pueden dividir en dos tipos: de prensa y manuales.

Entre los primeros, el más rudimentario es el que se proporciona actualmente con las prensas mono-estación. Consiste simplemente en una pieza en forma de L que se atornilla por su brazo más largo a la prensa, de manera que el más corto, que es donde se coloca el pistón en una copa, se sitúa debajo del amarravainas. El empistonado se produce al subir la palanca, pero para lograrlo es necesario hacer una fuerza cuya intensidad no se puede controlar fácilmente, por lo que los pistones no entran con la misma presión en la vaina y además, no tienes la certeza de que se han posicionado todos de forma correcta.


Modelo de pistola RCBS Universal. Nótese que utiliza un shell holder universal, para vainas del .32 ACP hasta el .45-70 Gov.

Mucho más eficaz, suave de utilizar y preciso, porque permite posicionar correctamente el pistón con la misma presión, es el modelo central RCBS que actualmente se comercializa como accesorio y hace años se suministraba con las máquinas de esta marca. Su nombre es Positive Ram Priming Unit y consiste en un die que se atornilla en la prensa. En la parte superior del die se fija el amarravainas y donde se coloca normalmente el shell holder, se fija un amarravainas especial y sobre éste una varilla en la que se coloca el pistón. La vaina queda empistonada sin esfuerzo al bajar la palanca. Se utilizan dos tipos de varillas: para pistones small y para large.

Lo he usado durante muchos años y he conseguido hacer municiones muy precisas fijándolo con una arandela de die convencional con contratuerca para que el valor de introducción no varíe cuando lo desmontas y vuelves a montarlo en la prensa. Su único inconveniente es que no es rápido y también que los pistones se colocan a mano, lo que puede ser un problema si las tenemos manchadas de grasa porque, como sucede con los residuos, estas sustancias pueden alterar su rendimiento.

Más rápido se trabaja utilizando empistonadores manuales. RCBS los fabrica de dos tipos: de banco y tipo pistola. Entre los primeros destacan los modelos APS Bench y el automático Bench, que recibe la denominación de automático porque utiliza tubos-cargadores para alimentar los pistones y, de este modo, no tocarlos con los dedos. Presentan la ventaja de que son precisos y el inconveniente es que ocupan espacio en la mesa de recarga.


RCBS Manual. Es muy parecido al Universal, pero utiliza shell holder convencionales.

Ninguno de los inconvenientes que hemos citado tienen los empistonadores manuales de pinza o tipo pistola, pues se pueden desmontar y fácilmente y guardar en un cajón; para usarlos no es necesario tocar los pistones con los dedos y son muy rápidos y precisos. RCBS fabrica varios tipos que se diferencian porque funcionan con cargadores de pistones que tiene forma de tira –modelo APS– o de bandeja, caso por ejemplo de los modelos manuales RCBS Universal y RCBS Manual.

El APS y el Universal posee un shell holder universal, valido para vainas de arma corta y de rifle desde el .32 ACP ­ al .45-70 Government, mientras que el RCBS Manual utiliza shell holder convencionales, aunque de marca RCBS, puntualiza el fabricante.

Cabe añadir que, aunque no es imprescindible, cuando se utilizan empistonadores que se tienen que alimentar a mano, es utilísimo utilizar una cajita o bandeja para volver pistones. Se llama así porque cuando se agita un poco consigue que todos los pistones se den la vuelta y queden con el yunque hacia arriba, en la posición adecuada para empistonarlos: evita que coloquemos un pistón al revés y también que lo manipulemos con las manos más tiempo del necesario.

Si utilizamos un modelo manual tipo pistola con bandeja, no es necesario adquirir también una caja para volver pistones porque la bandeja del empistonador hace la misma operación. De hecho, yo la uso con este fin cuando cebo con la prensa.

Por último, comentar que, independientemente del útil que utilicemos, si durante el proceso de empistonado notamos que un pistón no entra en su alojamiento, hay que parar inmediatamente porque si continuamos puede que estalle. No es frecuente y de hecho a mí no me ha pasado, pero conozco casos. Por esta razón, cuando se empistona se aconseja utilizar gafas.

El próximo capítulo tratará sobre los tipos de pólvora que podemos usar según el calibre que pensamos recargar y como hay que seleccionar el peso de ésta en función del proyectil.

 

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